HAROLD FOSTER
(PARTE Nº1)
 
Harold Rudolph Foster nace el 16 de agosto 1892 en Halifax, Nueva Escocia (Canadá).  Proveniente de una familia de marinos, no es extraño aue la pasión por el mar lo atrape desde niño» Solo cuenta con 12 años cuando es ya oficial de ruta de una vieja corbeta de nueve metros.  Dos años después cambia el oficio por el de calador en las heladas montañas de Halifax. Es .en 1906 cuando la familia Foster se traslada a Winnipeg (Kanitoba), a sólo un centenar de kilómetros de la frontera de Estados Unidos, Allí el joven Hal abandona la escuela (su familia sufre verdaderos apremios económicos) para vender periódicos p ilustrar algunos catálogos para un comercio de venta por correspondencia y convertirse finalmente en boxeador profesional.  Es por aquella época que decide casarse (tendrá dos hijos) y en 1916 el joven matrimonio se marcha hacia los bosques de Ontario y Hanitoba.donde Foster va a dedicarse a buscar oro y guiar a cazadores y exploradores. Un año más tarde.cerca del lago Rice, entre la bahía de Georgia de los lagos Hurón y Ontario, descubre un riquísimo filón aurífero.  La alegría dura poco: un colega le hurtará la fortuna en 1920. El hecho marca en el joven de Halifax el adios a la vida al aire libre, y en busca de una estable situación económica, se marcha con su clan al país vecino.  La meta es Chicago donde frecuentará sucesivamente el Art Institute, la National Academy of Design y la Chicago Academy of Fine Art. Paralelamente se inicia como dibujante publicitario elaborando entre otras, cubiertas para la Popular Mechanics y carteles publicitarios para el Chicago Motor Club. Es 1925 y Harold Foster tiene formada ya una sólida reputación como profesional publicitario. Sin embargo el destino le estaba preparando una jugada magistral que le haría cambiar, nuevamente, de profesión. Por supuesto, Foster, todavía no lo sabía.  Joseph H. Neebe, importante ejecutivo de la agencia de publicidad Campbell-Ewald, amigo intimo del escritor Edgar Rice Burroughs, le propone a éste durante una charla sostenida en California, adaptar a Tarzán a la historieta.Cuando el publicitario vuelve a Detroit, lo hace con el okey del novelista para llevar adelante su idea.  Inmediatamente se piensa en ofrecer la misión a Alien St, John que había ya ilustrado las cubiertas de Tarzan y otras novelas de Burroughs en los magazines "The All Story" "Nei Story Magazine" y "All Story Weekly”. Sin embargo, St. John rechaza la oferta dejando a Neebe con la sorpresa en el rostro y la adaptación en la mano. La carpeta con las 30.000 palabras de "Tarzan of the apes" pasa a consideración de Harold Foster. directo colaborador de Neebe en la agencia. Este acepta el reto y mientras comienza a dibujar las primeras tiras, su jefe crea el "Famous Books And Plays Inc”, que debería ser la agencia distribuidora del comic. Deberia, perono lo fue.  Si bien la importancia de la Campbell-Ewald en el mundillo publicitario norteamericano era enorme, distribuir tiras cómicas resultaba par sus directivos todo un misterio. Es así que Neebe decide formalizar una alianza con Maximilian Elser Jr.,fundando la "Metropolitan Newspaper Service An Famous Book And Plays Inc”, que se encargará de vender la tira, como prueba, a los periódicos. Es el 7 de enero de 1929 cuando finalmente aparece Tarzan en el comic. La historia está compuesta por 60 tiras, cada una de 5 cuadres. Por un total de 300. Los cuadros están desprovisto de globos y con comentados al pie por un largo texto estampado en composición mecánica. Publicadas hasta el 16 de marzo de 1929, fueron reeditadas en agosto de ese mismo año por "Grosset y Dunlap" deNueva York, en un álbum de 78 páginas que porta una cubierta con diseño original de Foster.-
Este álbum,"The Illustrated Tarzan Book Nº 1 o bien “Tarzan of the apes picturized y debía ser el primero de una serie que, lamentablemente, no fue continuada. En tanto, los pocos pero apasionados lectores de la tira obligan a sus responsables a seguir produciéndola, pero Foster, que habia acordado previamente diseñar sólo la primera aventura, abandona la serie y vuelve a la publicidad.-
 
       
ADIOS AL HOMBRE MONO:  Ante la negativa de Foster de continuar con la saga del hombre mono, Neebe corre desesperado en busca de un sustituto, Max Esler del Metropolitan National Syndicate sugiere a Rex Maxon para que ofrezca su colaboración gratuita (!). Es asi como después de un intervalo de casi tres meses aparece “El regreso de Tarzán", el 10 de junio de 1929, con la firma de Maxon. Este segundo episodio de Tarzán cuenta con sesenta tiras por las cuales el dibujante no cobró ni medio dólar. Pese al primitivo estilo de Maxon, la serie confirmó sus pretenciones de exitosa al punto que él United Feature Syndicate se encargara en mas, de distribuirla. El propio Maxon será el autor de los dibujos cuando se decide inaugurar la era de los domingos de Tarzán (15 de marzo de 1931), pero a pesar de su empeño no logra mantener el agotador ritmo que le impone elaborar las dos series a la vez, decidiéndose ^ continuar sólo con las tiras diarias.  Es entonces cuando Harold Foster entra nuevamente en danza y, muchos dólares mediante, el UFC  logra convencerlo para que vuelva a su primer amor. Para suerte de todos nosotros y el comic mismo. Foster inicia el ciclo de su segundo período el 27 de septiembre de 1931 con las planchas dominicales, totalizando 233 hasta el 29 de diciembre de 1935.  Estructuralmente las planchas están compuestas en base a 12 cuadros cada una (a partir de la Nº 639 alcanza a 13), con su propio titulo específico. En cuanto a las viñetas si bien no utilizan el globo, se diferencian de las tiras al incluir el texto dentro de ellas realizado a mano. El Tarzán de Foster fue el mejor, el más brillante de todos. Su trabajo en esa serie marcó un cambio fundamental en la técnica de las historietas aportando una inapreciable cantidad de novedades totalmente desconocidas por aquellos años (encuadres, móntales, planost movimiento, secuencias, continuidad, etc.) utilizadas normalmente hoy en día. Tanto ha brindado Foster en Tarzán, tan vigentes son aún sus enseñanzas que el gran Joe Kubert no ha dudado en afirmar que cuando La Burroughs lo señaló como el nuevo ilustrador de Tarzán, su primer pensamiento estuvo dirigido hacia el maestro: “He estudiado a fondo el trabajo que hizo Foster en su Tarzán tratando de sacar de él esa sensación de excitación que generó en mi cuando lo vi por vez primera, hace años ya. He intentado acercar "mi" Tarzán, lo más cerca posible de la concepción que Harold Foster tenía de él”.  A pesar de todo el maestro no estaba dispuesto a continuar con el éxito y tenia la firme convicción de abandonarlo definitivamente. Y asi lo hizo.-
 
   
La idea del Principe Valiente no era sólo un sueño cuando Foster la pasó a los ejecutivos del United Feature Syndicate. Había docenas de borradores y alguna plancha ya hecha, pero instantáneamente surge un pretexto de rubina comercial que contiene, de momento, al canadiense; un nuevo comic debe ser en principio distribuido en tiras diarias y después, solamente después, si el éxito asoma se pasa a la dominical. Adémas de la plancha de los domingos (idea esencial de Foster para la serie) es publicada á color, cuesta por lo tanto mucho más que la tira y -los periódicos no arriesgarán dinero y espacio solo para probar. Y por sobre todo, si Tarzán marchaba tan bien, para qué cambiar entonces.  Los razonamientos de la agencia parecen buenos pero el maestro no se rinde y se marcha con la propuesta hacia la competencia del United, el archifamoso King Features Syndicate. El King que hace tiempo tiene los ojos puestos en Foster, con mucho gusto le ofrece un espontáneo O.K. Es el 13 de febrero de 1937, 14 semanas anites de la aparición de la última plancha de Tarzán firmada por Foster, cuando debuta "Prince" Valiant in the days of King Arthur". Contrariamente al estilo de la mayoría de los caracteres americanos, la plancha del Príncipe Valiente marca un curioso dato histórico al aparecer durante 65 semanas los días sábados.  A partir de la Nº 66 Valiente se publicará definitivamente los domingos. La numeración de cada una de las planchas es progresiva y, en principio, el número de cuadros resulta muy variado : 12-6-8-9-4.  Después de un período de asentamiento se acepta estructurarla,  por largos años, con 9 cuadros iguales, dispuestos de 3 en 3, en 3 filas horizontales.  Desde el 24 de abril de 1944 y hasta el 25 de noviembre de 1945, por un total de 64 semanas, las tres viñetas inferiores están dedicadas a "Medieval Castle", un documento minucioso y realístico sobre las vivencias que se suceden en un castillo medieval próximo a Winchestar, quizás a fines del undécimo siglo (tiempo de la primera cruzada). Después de 1945 por exigencias comerciales la plancha de Valiente ha debido asumir un sistema de de 8 cuadros de los cuales 3 van en la fila superior, 2 más grandes en la fila central y 3 en la inferior. Esta modalidad permite la distribución de la plancha en los periódicos norteamericanos aplicarla a página plena con las viñetas dispuestas de 3 en 3, ya sea en formato reducido a media página y aún cuarto de página con los cuadros en dos filas, cada una constituidas por 4 cuadros. Vale aclarar que los cuadros son comentados en su interior mediante una escritura manual, sin globos. 
HAROLD, CORAZÓN DE LEÓN;  En la saga del Príncipe Valiente folklore y mito se entremezclan formando un todo orgánico dificilmente divisible en episodios. La historia es precisamente la del Príncipe de Thule que llega a la adultez convertido en fiel marido y no menos que correcto padre. El trabajo de Foster aquí no se compara en lo mas minino con respecto de la tecnica empleada en Tarzán. No está presente la magia maravillosa del comic, pero no hay dudas que es una hermosa, fantástica obra maestra que sólo un hábil hasta lo extraordinario como Harold Foster pudo concebir, elevar y mantener durante tantos años.  El maestro inició una lenta retirada de su serie en los años setenta, delegando por primera ves reales responsabilidades en sus colaboradores,entre los que se cuenta uno  de sus hijos y el paisajista Wayne Boeing. Descanso merecido a quien dedicaba 50/55 horas en cada plancha, "solamente" para ofrecer un trabajo detallista hasta lo monumental. Fueron 40 años bajo la bandera del comic. No mas Foster en Valiente, no mas tal vez en comic alguno, adiós a las cargas de caballería; sin embargo, a pesar de todo, el Príncipe de Tnule continúa cabalgando en medio de castillos medievales, mujeres exóticas y misteriosas, con un sólo destino; La aventura, siempre la aventura.  Traducido a 14 idiomas, publicado en 200 diarios norteamericanos, Valiente no morirá nunca. Mientras exista la aventura, existirá Valiente. Asi de fácil.-
 
APUNTES COMPLEMENTARIOS:  (1) Si bien Foster no tenía autoridad en Tarzan para "retocar" los argumentos, sí disponía de pequeñas libertades sobre los mismos. Fue así que se negó a dibujar gorilas de 300 Kg colgados de delgadas y débiles lianas, según la historia original apuntaba.  (2) La antigua agencia de J. Neebe fue absorbida por la Metropolitan Newspaper Service que  se encargó de distribuir el regreso de Tarzán (R. Maxón) para luego pasar la tira al United Feature Syndicate.  En sus ultimos años, Harold Rudolf Foster, vivió en una cabaña en las hermosas tierras, a veces heladas, de Canada. Gazaba y pescaba rememorando sus mejores épocas de adolescente. Murió en Florida el 25 de julio de 1982.-
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